金星上地球隔壁可能存在生命迹象

科学家们说,他们在地球上的金星云层中发现了一种由微生物产生的气体。
金星上地球隔壁可能存在生命迹象
研究人员绞尽脑汁试图理解为什么这种有毒气体磷化氢如此之多,但他们想不出任何地质或化学解释。
这个谜提出了一个惊人的可能性,即金星,这颗围绕太阳旋转时离地球最近的行星,可能在30多英里的黄色朦胧云中有某种生命在繁衍。
金星上被认为是陆地的东西是无法生存的;它光滑的火山平原是灼热的地狱,温度超过华氏800度,足以融化铅。然而,在云层较高的地方,压力、温度和酸度会不那么强烈——尽管仍然很恶劣。
这些云比地球上微生物赖以生存的任何环境都要酸性强得多。而金星上的云不是水,而是含有浓硫酸的液滴;大气缺水,比地球上最干燥的沙漠还要干燥许多倍。
总的来说,这似乎是一个不太可能生活的地方。尽管如此,发表在《自然天文学》杂志上的新报告吸引了天体生物学家和行星科学家的讨论。两台不同的望远镜在两个不同的时间观察金星,看到了磷化氢独有的化学特征。如果这种气体真的存在,金星要么有某种没人知道的地质或化学活动,要么外星人可能就住在隔壁。
在许多方面,金星与地球相似。麻省理工学院的克拉拉·索萨-席尔瓦说:“在出现戏剧性的、失控的温室效应之前,地表非常适合居住。”她解释说,长期以来一直有一种理论认为金星可能曾经有人居住,生命可能在云层中保留了一个据点。甚至卡尔·萨根在20世纪60年代也有过这种想法。
这就是为什么当卡迪夫大学的简·格里夫斯联系她时,她如此感兴趣。格里夫斯分享说,她和一些同事最近在金星云层中发现了估计每10亿分之20的磷化氢丰度。索萨-席尔瓦一直在研究磷化氢作为一种可能的生物标志,这可能表明围绕遥远恒星运行的行星上存在生命的可能性。
索萨-席尔瓦说,乍一看,磷化氢似乎是一种与生命联系在一起的有趣分子,因为它是“高度易燃、剧毒、气味难闻的分子”。“这是一种极其危险的分子,它以各种想象的方式杀人,所有这些都是非常最终和可怕的。”
“它被广泛用作熏蒸剂,在第一次世界大战中被用作化学战剂,”她说,并指出无色气体可以在绿光和蓝光下燃烧。
至于它的气味,索萨-席尔瓦说,“显然它闻起来基本上像是死亡”。“闻起来真可怕。我想,我们曾经发现过一份报告,有人说它闻起来像撒旦的后代的腐臭尿布。”
因为磷化氢会干扰氧代谢,所以它对地球上大多数生命都是有毒的。索萨-席尔瓦说,“仍然有很多生命,主要是在阴影中,它们并不特别喜欢氧气,也不依赖氧气。地球上的这些厌氧生态系统愉快地大量生产磷化氢。”
她说,在地球上制造磷化氢的生命存在于沼泽、污水处理厂和湖底,以及动物的肠道中——这就是为什么磷化氢可以在它们的肠胃气胀中被检测到。
“这不是我们会觉得愉快的生活,”索萨-席尔瓦说。“话说回来,他们大概觉得我们恶心。”
磷化氢的化学活性如此之高,以至于它会很快分解,然而,它是如何在金星的云层中积累的呢?研究人员考虑了金星表面的可能来源,以及陨石的输送、闪电的创造或大气中模糊的化学反应。他们想出的任何东西都不能达到目的。
留下了生命的可能性。麻省理工学院的Janusz Petkowski说,在地球上,云中的任何微生物都从表面上下循环,但这在金星上是不可能的,因为表面是如此致命。他说,金星云层中的任何生命都必须以某种方式在比地球上任何酸性环境都差10亿倍的高浓度硫酸中生存。
佩特科夫斯基说,这很难想象。“但这不可能吗?我会说,这不是不可能的。”
他说,为了弄清楚到底发生了什么,科学家们最终可能不得不向金星发送一个可以对云化学进行采样的任务。
甚至在这一新发现之前,要求对金星进行新观察的呼声就已经越来越高。例如,美国宇航局目前正在考虑的未来太阳系探索的建议之一是,将一个球形探测器穿过金星大气层向下发射到其表面。
“金星就像一个巨大的未知,”亚利桑那州立大学的希利·哈特内特说。“它是我们太阳系中几乎知之最少的行星之一。”
美国宇航局天体生物学家贾达·阿恩尼同意这一观点。“如果金星云层中有生命,那将是非同寻常的,但我们对金星环境仍有许多不了解,”她说。尽管进行这项新研究的研究团队显然已经对金星上的非生命过程可能产生的光进行了大量思考,“金星上有很多我们仍然不了解的地方,或者我们了解得很少。这将需要金星和天体生物学社区的共同努力来充分回答这个重要的问题。”
当美国宇航局的水手2号在1962年飞过时,金星是第一个被宇宙飞船造访的行星。在那次任务之前,科学家们只能盯着它的云层,想知道它们下面是什么。水手2号表明金星表面是一个不适宜居住的地方,所以它不可能是一些人想象的原始丛林。
地表的条件如此极端,以至于很难发出能存活的探测器。1982年,苏联飞船Venera 13在着陆后只持续了几个小时,在它屈服之前,把橙棕色岩石的照片送回了家。
金星不总是这样;以前这里更舒适。加州大学河滨分校的斯蒂芬·凯恩说,新的气候模型表明,就在10亿年前,金星表面可能还存在液态水。
凯恩说,如果磷化氢的发现代表了“一些过去生态系统的残余物,这意味着它可能必须在云中持续存在大约10亿年”,并称这是“一个极难解决的问题”。
凯恩说:“我们确实需要认真考虑,有一个更自然的地质解释,我们只是还没有弄清楚。”。
他指出,当科学家们经常谈论找到可能表明生命存在的“生物标志”时,他们会把注意力集中在远离太阳的恒星周围的行星上。凯恩指出,这些行星如此遥远,以至于在人类一生中基本上无法到达,但金星就在附近。
凯恩说:“这是对我们的考验,因为在这种情况下,我们可以去金星。”。"对于生物特征的整个概念来说,这确实是一个非常重要的测试."
哈特内特说,金星大气中磷的存在令人着迷,即使它与金星上的生命没有联系。她指出,在地球上,磷是遗传密码的支柱和细胞的能量货币,然而科学家们对磷在行星上的分布知之甚少。
“磷化氢的检测令人兴奋,”加州理工学院的行星科学家贝瑟尼·艾尔曼同意道。"当然,你知道,最大的诱人之处是它可能是生命."
但是,她重复卡尔·萨根的话,“特别的主张需要特别的证据。”把磷化氢放在金星上,放在太阳系的神秘事物列表中,大的神秘事物。"
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